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史前(旧石器时代~城堡时代)

住在冲绳的人类「港川人」的存在被认为是距今2万2千年前开始,有关其起源,在中国、印尼、澳大利亚等众说纷纭。 至10世纪左右为止持续的「贝冢时代」中,以狩猎・采集・渔业为生活的中心。 12~15世纪的「城堡时代」中,生活经济转移为以农耕为土体,人口也急速增加,这些部分都能够从遗迹中找到其根据。

三山时代

城堡时代中,13世纪以后,各地的首长抗争导致冲绳划分成「北山」「中山」「南山」三个政治势力圈。三山皆与中国・明朝有交易的往来,大陆丰富的文物也因此引进而来。 三山时代于1429年,伴随着由「尚巴志」所统一的「琉球王国」诞生后结束,并树立了琉球最初的统一政权。

大交易时代~琉球处分

琉球王国以日本及中国为首,吕宋(现在的菲律宾)及暹罗(现在的泰国)等东南亚周边诸国积极地进行交易,其闻名程度连欧洲人也知晓「Lequios」(葡萄牙语中琉球人的意思)及「Goresu」(指琉球人)。 在琉球国王交替时,为招待中国皇帝所派遣来的使者「册封使」,琉球王国独自发展了艺能・工艺・料理等各式各样的文化。

但是,于1591年受到「萨摩藩(现在的鹿儿岛)」侵略开始,1606年琉球王国开始受到萨摩的支配。琉球除了要向日本进行服属礼仪前往江户外,还需要持续与中国进行进贡贸易,但是,于1875年明治政府命令废止琉球王国及停止与清国的册封・朝贡关西,琉球政治制度将归日本所有后,于1879年设置了「冲绳县」。宣告琉球王国的结束。

战前~第二次世界大战

1879年设置冲绳县后,日本中央政府所任命的第一个知事「锅岛直彬」。其后,开始逐渐近代化的冲绳,因第二次世界大战的关系,大量的一般住民被卷入激烈的地上战中,人事物与文化方面皆受到相当大的损害。

第二次世界大战后~现在

于1945年,第二次世界大战结束后,冲绳转交为美国统治,至1972年5月15日回归日本后,受到强烈美国文化影响的冲绳,迈进了与日本本土相异的历史时代。

其后,于2000年举办的主要国首脑会议(首脑G8 九州・冲绳)等国际活动的举行,2000年时登录世界文化遗产的「琉球王国之城及其关联遗产群」,现在成为日本有名的渡假胜地,不只国内观光客,也受到许多海外观光客的支持。